¿Qué es la neumonía y cuántas muertes causa en el mundo? | Enterarse

¿Qué es la neumonía y cuántas muertes causa en el mundo?

2020/04/22 08:00

Por: Enterarse

Equipo de investigación

Reuters

Una de las razones por las que el nuevo coronavirus (SARS-CoV-2) es peligroso es por la posibilidad de que la persona que lo contrae desarrolle neumonía. Cuando esto sucede, las consecuencias pueden llegar a ser letales. ¿Qué es la neumonía? ¿Por qué es una afección importante?

¿Qué es la neumonía?

Según Our World in Data, un proyecto de investigación alojado en la Universidad de Oxford, la neumonía es una infección de los pequeños sacos de aire en nuestros pulmones. Estos pequeños sacos de aire se llaman alvéolos. Estas infecciones pueden ser causadas por diferentes agentes como bacterias, virus y hongos.

¿Por qué son importantes los alvéolos? Porque a través de ellos pasa el oxígeno que necesitan nuestras células cuando respiramos y también se va el dióxido de carbono de nuestra sangre cuando exhalamos.

Cuando una persona tiene neumonía, los alvéolos se llenan de pus y otros fluidos que hacen dolorosa la respiración y reducen la cantidad de oxígeno obtenido. Por estas razones, la neumonía puede ser una afección muy seria que pone en peligro nuestra vida.

¿Qué dicen las cifras?

Como explica el Servicio Nacional de Salud del Reino Unido (NHS), la neumonía puede afectar a personas de cualquier edad. Sin embargo, es más común y más peligrosa en niños muy jóvenes o ancianos.

De hecho, según Our World in Data, en el 2017, 2.56 millones de personas murieron por neumonía. De estas, casi un tercio de las víctimas fueron niños menores de cinco años, lo que hace que esta enfermedad sea la principal causa de muerte de esta población (15% de todas las muertes en el 2017). En el gráfico de abajo, podemos ver cómo han ido evolucionando las cifras de muertes de esta enfermedad dependiendo de los años de las personas.

Our World in Data afirma que, en el 2017, más de 800 mil niños menores de cinco años murieron por neumonía. Sin embargo, el grupo con mayores muertes por neumonía fue la población de 70 años a más, con 1.13 millones de fallecidos. Estos dos son los grupos que corren más peligro por esta afección.

Como muestra el gráfico, las muertes por neumonía han caído desde 1990, principalmente, porque se ha logrado reducir la muerte en niños menores de 5 años de 2.3 millones a solo 800 mil. Sin embargo, lo mismo no ha ocurrido con las personas de más edad, ya que en este grupo etario las muertes por esta infección pasaron de casi 600 mil a más de un millón.

Según Our World in Data, esto ha sucedido porque el número de gente que llega a los 70 años o más se ha incrementado bastante a nivel global. Por ende, hay una mayor proporción de fallecidos por neumonía en este grupo.

El gráfico de arriba nos muestra cómo han evolucionado las tasas de mortalidad por neumonía. Estas tasas nos muestran cuánta gente muere por cada 100 mil personas de un grupo de determinada edad. Así, vemos que, para el grupo de niños menores de cinco años, la tasa bajó de 363 niños por cada 100 mil a solo 119 en el 2017; esta ha caído constantemente todos los años.

Sin embargo, esto no ha ocurrido para las personas de más edad. Para las personas de 70 años o más, si bien hay un decrecimiento de la tasa desde 1990, esta ha aumentado ligeramente desde su punto más bajo en el 2007. En este año, la tasa de fallecidos por neumonía de personas con más de 70 era de 253.42; actualmente es de 260.93.

¿Por qué ha ocurrido un decrecimiento tan drástico en la tasa de los niños? Una posible explicación es que, al mejorar la economía de los países, los niños tienen acceso a mejores tratamientos. De hecho, según Our World in Data, la neumonía es una enfermedad común en lugares pobres, donde la infraestructura de salud no es adecuada y la gente no puede pagar los tratamientos.

De hecho, según esta institución, hay una correlación muy fuerte entre la mortalidad en niños por neumonía y el PBI per cápita. En el gráfico de abajo podemos ver justamente esta correlación.

Como vemos, mientras mayor sea el PBI de un país, menor será la cantidad de niños que mueren por neumonía. Como explica Our World in Data, esta enfermedad no se transmite fácilmente a través de fronteras, sino que se queda en comunidades locales y puede ser controlada con medidas de salud básicas. Por ello, esa enfermedad solo es común en lugares que, justamente, no pueden contar con estos servicios.

¿Qué causa la neumonía?

Como mencionamos anteriormente, la neumonía puede ser causada por distintos gérmenes. Sin embargo, los más comunes son las bacterias y los virus. Cabe resaltar que estos son microorganismos diferentes. Para empezar, como indica Johns Hopkins Medicine, mientras que los antibióticos matan bacterias, no hacen lo mismo con los virus.

ENTÉRATE DE MÁS: ¿Cuál es la diferencia entre una bacteria y un virus?

Según Mayo Clinic, usualmente nuestras defensas impiden que estos gérmenes infecten nuestros pulmones, pero algunas veces estos gérmenes superan a nuestro sistema inmune y se produce una neumonía. Como explica esta institución, la neumonía es clasificada por el tipo de germen que la causa. Hay cuatro categorías:

¿Cuáles son los síntomas?

Según Mayo Clinic, los síntomas de esta enfermedad pueden variar de moderados a severos, dependiendo de muchos factores como la salud, el tipo de germen que la causa, la edad, entre otros. Los síntomas son los siguientes:

Un mito sobre la vacuna del neumococo

Siendo una afección que puede causar la muerte, especialmente en niños y adultos mayores, es preocupante saber que la nueva pandemia por COVID-19 puede causar neumonía. En este contexto, algunos funcionarios del Ministerio de Salud (Minsa) han afirmado que vacunarse contra el neumococo, una bacteria que puede causar neumonía, haría que los adultos mayores contagiados por el nuevo coronavirus solo desarrollen un resfriado.

Incluso, el director del Centro Nacional de Epidemiología, Prevención y Control de Enfermedades del Minsa afirmó que si un adulto mayor está sano, con una buena alimentación y su vacuna contra el neumococo, entonces solo presentaría un resfrío fuerte si se contagia con el COVID-19. Sin embargo, esto no es verdad. La vacuna del neumococo, un tipo de bacteria, no previene que uno desarrolle neumonía por COVID-19.

Como explica una publicación de la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard, las vacunas contra la neumonía, ya sea contra el neumococo o la influenza tipo B, solo protegen a las personas de esos microorganismos, pero no del nuevo coronavirus. Además, se han reportado casos de personas sanas que han fallecido por el COVID-19, aunque son minoría. De hecho, como reporta la revista especializada Science, incluso hay investigaciones en curso para determinar si existe algún factor genético que explique por qué algunos jóvenes sanos desarrollan casos severos de COVID-19.

ENTÉRATE DE MÁS: ¿Qué es el nuevo coronavirus y quiénes son los más vulnerables?

¿Eso quiere decir que no sirve vacunarse? No. El mencionado artículo de Harvard explica que, si bien no protegen contra el COVID-19, sí nos protege de una infección por neumococo. En ancianos, además, no es raro que ocurran infecciones múltiples. Es decir, una persona podría estar infectada con coronavirus y con neumococo, lo que complicaría su situación. Por ello, si bien no impide una neumonía por COVID-19, sí podría evitar que la situación se complique con una infección múltiple.

Factores de riesgo en poblaciones vulnerables

¿Cuáles son los factores de riesgo que contribuyen a la mortalidad de esta enfermedad? Según Our World in Data, el mayor factor que contribuye a la mortalidad de la neumonía en niños es la desnutrición. De hecho, como explica esta institución, en el 2017, el 53% de muertes en niños menores de cinco años por neumonía ocurrió por child wasting.

¿Qué significa este término? De acuerdo con la UNICEF, el child wasting es un tipo de desnutrición e implica que un niño tiene poco peso para su altura. En español, también se le suele decir desnutrición aguda y sucede cuando el niño ha tenido una enfermedad o ha habido escasez de comida. Esta se debe diferenciar del stunting o desnutrición crónica, que ocurre cuando ha habido una falta de nutrientes por un periodo prolongado de tiempo o infecciones recurrentes. Como consecuencia, los niños que sufren de desnutrición crónica tienen poca altura para su edad y sufren consecuencias irreversibles para sus funciones cognitivas y motoras, como te contamos en este informe anterior.

ENTÉRATE DE MÁS: Desnutrición Crónica: ¿Por qué es un problema importante?

Ambos tipos de desnutrición son factores importantes de mortalidad por neumonía. Sin embargo, la desnutrición aguda es la principal, mientras que la desnutrición crónica se encuentra en quinto lugar como muestra el gráfico de arriba.

En segundo y tercer lugar tenemos la contaminación del aire, ya sea al interior de las casas o fuera. Como explica Our World in Data, el 29% de muertes por neumonía en niños tuvo como factor de riesgo la polución del aire en las casas por combustibles sólidos como la madera o el carbón, mientras que la contaminación del aire fuera de casa contribuyó a un 18% de las muertes. Our World in Data afirma que la contaminación del aire es un factor de riesgo porque las partículas afectan la capacidad de nuestro sistema inmune para pelear contra las infecciones. Si quieres conocer cuáles son los tipos de energía que más muertes producen, puede leer nuestro informe sobre la energía nuclear.

Con respecto a los adultos mayores de 70 años, el factor que más contribuye con las muertes por neumonía es la polución de aire fuera de casa. Según la institución anteriormente citada, esta llevó a más de 300 mil muertes por neumonía en el 2017. Por otro lado, fumar o ser fumador pasivo llevó a la muerte de 150 mil y 73 mil personas respectivamente. 

¿Cómo se trata la neumonía?

Según el NHS, si la neumonía es leve, esta puede ser tratada en casa. Usualmente, esto implica tomar suficientes fluidos, descansar y tomar antibióticos si es una infección bacteriana. El NHS afirma que, si uno no tiene otras condiciones de salud, debería responder bien al tratamiento y recuperarse, aunque posiblemente uno tendrá tos por algún tiempo. Además, esta institución sostiene que no hay peligro de acercarse a otras personas.

Sin embargo, las personas con sistemas inmunes débiles u otras condiciones serán menos capaces de hacerle frente a esta infección. En estos casos, será necesario alguna atención hospitalaria.

Resumen

- La neumonía es una infección a los alvéolos pulmonares.

- Esta infección tiene entre sus síntomas la falta de aire, fiebre, tos e incluso dolor de pecho.

- La neumonía puede ser causada por distintos gérmenes: bacterias, virus u hongos.

- Los grupos más vulnerables contra la neumonía son los niños menores de cinco años y los ancianos.

- La neumonía es la principal causa de muertes en niños de cinco años.

- En las últimas tres décadas la tasa de mortalidad por neumonía ha ido bajando, especialmente con respecto a los niños menores de cinco años.

- Es importante saber que las vacunas contra la neumonía solo sirven para evitar que un tipo de germen la cause. Por ejemplo, la vacuna contra el neumococo no funciona contra el COVID-19.

- Sin embargo, es común que en ancianos se den infecciones múltiples por neumonía, por lo cual es conveniente vacunarse para evitar esta clase de complicaciones.

- El número de muertes por neumonía está relacionado con el PBI per cápita de cada país.

Por: Enterarse

Equipo de investigación

Buscar más de


Mundo