Asteroides: ¿Nos encontramos en peligro de una catástrofe?

por 28 Abr, 2020

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Representación de un asteroide en llamas (meteorito) por haber entrado a la atmósfera terrestre. Imagen: Pixabay

Cada cierto tiempo, los medios de comunicación publican noticias sobre asteroides que podrían poner en peligro a la Tierra. De hecho, es probable que estés leyendo este artículo porque has leído o escuchado sobre un asteroide que, si impacta sobre nuestro planeta, causará una gran catástrofe. Si es así o si solo quieres conocer más sobre estos objetos de nuestro universo, tenemos una buena noticia: la humanidad no tiene motivos para temer que, en un futuro cercano, vaya a desaparecer a causa de una roca espacial. 

Pero ¿cómo podemos estar seguros de esto? ¿Qué probabilidades hay de que nos impacte un asteroide como el que posiblemente extinguió a los dinosaurios? A continuación, te lo contamos.

Resumen
  • Los asteroides son remanentes rocosos que quedaron de cuando se formó nuestro sistema solar hace más de cuatro mil millones de años atrás.
  • Estas rocas pueden tener distintas formas y tamaños (desde 10 metros de ancho hasta varios kilómetros).
  • Los asteroides orbitan alrededor del Sol en distintas zonas de nuestro sistema solar; aunque la mayoría de ellos se encuentra en el cinturón de asteroides (entre Marte y Júpiter).
  • Algunos asteroides, lllamados NEAs, tienen órbitas cercanas a la Tierra y, algunos de ellos, tienen órbitas que se intersectan con la de nuestro planeta y podrían colisionar con nosotros en algún momento.
  • La destrucción que causa un asteroide depende de su tamaño. Así como algunos son completamente inofensivos, otros pueden generar una extinción masiva como la que acabó con los dinosaurios.
  • En la actualidad, los astrónomos han ubicado muchos de estos asteroides y estiman que estamos fuera de riesgo por cientos de años.
¿Qué es un asteroide?

Empecemos por lo primero: ¿qué es un asteroide? Según la NASA, los asteroides (también llamados planetas menores por algunos) son remanentes rocosos que quedaron de cuando se formó nuestro sistema solar hace más de cuatro mil millones de años.

(Representación de un asteroide roto. Imagen: Reuters)

La mayoría de ellos se encuentra entre Marte y Júpiter y tienen tamaños y formas muy variadas. Tenemos asteroides con diámetros de más de 500 kilómetros, como Vesta, el más grande encontrado, y también tenemos otros con diámetros de solo 10 metros.

La mayoría de estas rocas espaciales tiene forma irregular, aunque algunas son casi esféricas, como los planetas. Incluso, algunos asteroides han dejado de ser considerados como tales para pasar a ser planetas enanos, como ocurrió en el caso de Ceres. Si quieres saber qué es un planeta enano, te recomendamos entrar a este informe.

ENTÉRATE DE MÁS: Sobre los planetas: ¿Por qué ahora solo tenemos ocho planetas?

¿Cuántos asteroides existen? Hay muchísimos de estos cuerpos rocosos flotando en nuestro sistema solar. Actualmente, hemos encontrado 957,778 asteroides, pero con seguridad hay más. Sin embargo, como explica la NASA, el total de la masa combinada de todos los asteroides es menor a la masa de nuestra Luna.

Por último, un dato interesante es que la Unión Astronómica Internacional permite que el nombre de los asteroides sea puesto por quienes los descubrieron, junto con un número. Así, por ejemplo, el primer asteroide que se descubrió se llama (1) Ceres; el siguiente (2) Pallas; etc. Dado que hay muchísimos y su descubridor puede nombrarlos, tenemos también nombres interesantes como el (2309) Mr. Spock, en honor al personaje de Star Trek. En esta página, podrás encontrar todos los asteroides encontrados y sus nombres.

¿Dónde se encuentran los asteroides?

Si los asteroides pueden chocar con la Tierra, entonces algunas preguntas fundamentales son: ¿dónde se encuentran? ¿Están cerca de nosotros? Una forma en la que los clasifica la NASA es por su posición. De esta manera, tenemos tres grupos: Aquellos que se encuentran en el cinturón de asteroides, los troyanos y los asteroides cercanos a la Tierra (near earth asteroids) o NEAs por sus siglas en inglés.

Según la NASA, la mayoría de los asteroides se encuentra en el cinturón de asteroides entre Júpiter y Marte. De este grupo, se estima que hay entre uno y dos millones de rocas con un diámetro mayor que un kilómetro y millones de otras más pequeñas. Ahora, como explica la Enciclopedia Británica, estos asteroides tienen distancias medias al Sol de entre 2.06 y 3.28 unidades astronómicas. ¿Qué significa esto?

(Representación del cinturón de asteroides en el sistema solar. El objeto más grande es el planeta enano Ceres. Imagen: Reuters)

La unidad astronómica (AU) es una unidad de distancia que equivale a la distancia promedio entre la Tierra y el Sol: 149,597,870.7 kilometros. De esta manera, Júpiter está a 5.2 AU (a cinco veces la distancia promedio de la Tierra al Sol) del Sol y Plutón a 40 AU. Dado que el cinturón de asteroides está a una distancia de 2.06 AU a 3.28 AU; estos no representan realmente un problema para nosotros.

El siguiente grupo de asteroides según la NASA son los troyanos. Estos asteroides comparten órbitas con los planetas. La mayoría de los troyanos son asteroides que comparten la órbita con Júpiter e incluso se estima que esta población de asteroides es similar a la del cinturón de asteroides.

Por último, tenemos los NEAs. Estos objetos tienen órbitas cercanas a la de la Tierra e incluso algunos cruzan el camino que sigue esta (lo que implica que podrían impactarnos). Según la NASA, para junio del 2013 se conocía 10,003 NEAS, de los cuales se estima que hay 1,409 que pueden ser peligrosos para la Tierra y 861 tienen más de un kilómetro. Pero ¿podrían chocar con nuestro planeta?

¿Pueden los NEAs chocarse con la Tierra?

Como explica la Enciclopedia Británica, en geografía, solo son necesarias tres coordenadas para ubicar cualquier cosa en la Tierra: su latitud, longitud y altitud. Si uno tiene esos tres datos, puede ubicar cualquier punto.

En el sistema solar también hay parámetros parecidos, aunque son más. Sin embargo, dado que las cosas se mueven (giran alrededor del Sol, por ejemplo), una mejor descripción de su localización se logra determinando la órbita que siguen alrededor del Sol. De esta manera, si sabemos nuestra órbita y la órbita de un asteroide, podremos predecir si nos cruzaremos en el futuro y si chocaremos.

Ahora, si bien hay muchos NEAs, no todos representan un peligro para la Tierra, pues sus órbitas no se cruzan con la nuestra. Como explica la Enciclopedia Británica, los NEAs pueden ser subdivididos por su órbita. Tenemos, por ejemplo, algunos NEAs cuya órbita es lejana a la Tierra, pero que pueden cruzarse con Marte en algunos puntos.

Luego, se encuentran los asteroides Amor. Estos asteroides son un poco más cercanos a la Tierra, pero según la Enciclopedia Británica, no se cruzan con ella actualmente.

Ahora, como explica esta institución, hay dos clases de NEAs que pueden cruzar la órbita de la Tierra continuamente y chocarse con nosotros. Los primeros son los asteroides Apolo. La distancia promedio de los Apolo al Sol es igual a 1 AU y tienen perihelios que son menores o iguales al afelio de la Tierra que es de 1.017 AU.

¿Qué es el perihelio y el afelio? El perihelio es el punto más cercano de la órbita de un cuerpo al Sol y el afelio es el punto más lejano. De esta manera, las órbitas de los Apolo se pueden cruzan con la de la Tierra tal como muestra el segundo gráfico de abajo.

Los siguientes que pueden cruzar la órbita de la Tierra son los asteroides Atón. Estos tienen una distancia promedio al Sol de 1 AU y una distancia de afelio mayor o igual a 0.983 que es el perihelio de la Tierra; es decir que su órbita también cruza la de la Tierra.

Por último, tenemos los asteroides Atira, cuya órbita se encuentra completamente dentro de la órbita de la Tierra; su distancia promedio es menor a 1 AU y su afelio es menor a distancias de 0.983 AU, por lo que no cruzan la órbita de la Tierra. Según la Enciclopedia Británica, los astrónomos han estimado que debe haber aproximadamente 15 Atira, 45 Atenas, 570 Apolo y 270 Amor que tienen un diámetro de más de un kilómetro. Pero ¿qué pasaría si nos chocan?

¿Qué pasaría si nos chocan?

Como explica Matthew O’Dowd, astrofísico y profesor asociado del Departamento de Física y Astronomía del Lehman College de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, la capacidad destructiva de un asteroide depende de su tamaño.

Por ejemplo, aquellos que tienen un diámetro menor a 10 metros se vaporizarán en la atmósfera terrestre, por lo que no son un problema. De hecho, como él explica, estos asteroides son los que vemos como estrellas fugaces en las noches despejadas y aproximadamente 40 mil toneladas de ellos llueven sobre nosotros cada año.

Por otro lado, un asteroide que tenga entre 20 y 100 metros de diámetro sí es un problema. Estos asteroides, según O’Dowd, pueden tener la fuerza de una explosión termonuclear y destruir una ciudad. De hecho, en 1908, un asteroide de 100 metros de diámetro cayó sobre Tunguska, en Siberia, y destruyó 2 mil kilómetros cuadrados de bosque; por suerte no hubo pérdidas de vidas humanas. Sin embargo, estos impactos, explica el astrofísico, han sucedido cada 100 años aproximadamente.

(Fotografía tomada en 1929 de la destrucción causada por el impacto de Tunguska. Foto: Leonid Kulik)

Asteroides de 500 metros de diámetro aproximadamente ya no destruirían solo una ciudad, sino un país entero, según O’Dowd. Su fuerza equivaldría aproximadamente a todo el arsenal nuclear en el mundo. Como afirma O’Dowd, estos impactos han ocurrido aproximadamente cada 50 mil años.

Por último, tenemos los asteroides de alrededor de 2 o 3 kilómetros de diámetro. Estos han ocurrido cada 100 millones de años aproximadamente y causan una destrucción significativa del planeta: el cielo se oscurece, ocurre un invierno nuclear que dura décadas, los océanos se acidifican y la mayoría de vida en la Tierra sucumbe. Este tipo de impacto, explica O’Dowd, fue el que probablemente causó la muerte de los dinosaurios.

ENTÉRATE DE MÁS: ¿Realmente se extinguieron los dinosaurios por un meteorito?

¿Estamos en peligro?

Como hemos visto en la sección anterior, si bien los efectos de un impacto de asteroide pueden ser catastróficos, ocurren muy raramente. Sin embargo, aun así, uno podría preguntarse si estamos en peligro de que caiga alguno que nos ponga en peligro.

Como explica O’Dowd, si bien la probabilidad de que suceda es baja, a lo largo del tiempo es inevitable que caiga algún asteroide que haga peligrar la civilización. Por ello, lo mejor que podemos hacer para evitar una catástrofe es saber con tiempo si algún asteroide nos chocará en algún momento y para ello es necesario encontrar todos los asteroides peligrosos que tienen órbitas que se cruzan con la Tierra. ¿Cómo vamos?

Según la NASA, los científicos monitorean constantemente a los asteroides cuyas órbitas se cruzan con la de la Tierra. Asimismo, como explica O’Dowd, astrónomos alrededor del mundo trabajan juntos para encontrar cualquier asteroide que no conocemos que puede hacer peligrar a la Tierra. Actualmente, la NASA cuenta con una Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria, que encuentra y sigue asteroides utilizando telescopios terrestres alrededor del planeta y un telescopio infrarrojo ubicado en el espacio: el NEOWISE.

De hecho, como explica el Centro para el Estudio de los Objetos Cercanos a la Tierra de esta misma organización (CNEOS), el Programa de Objetos Cercanos a la Tierra ha descubierto el 90% de todos los NEAs más grandes de un kilómetro y ahora se está enfocando en encontrar el 90% de los NEAs más grandes de 140 metros. En el gráfico de abajo podemos ver la cantidad de NEAs encontrados ordenados por diámetro.

¿Alguno de ellos se cruzará en nuestro camino próximamente? La respuesta es no. Si bien no se conoce todos los asteroides, la probabilidad de que alguno desconocido nos impacte es baja.

Según la NASA, actualmente no se conoce ningún asteroide que esté en camino a colisionar con la Tierra. De hecho, esta institución afirma que hasta el momento se puede decir que ningún objeto grande chocará la Tierra en varios cientos de años.

Equipo de Investigación

Área de investigación de Enterarse.com

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